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Las 'parcelas' del cerebro de los macacos

Por philosophico - 3 de Febrero, 2006, 18:09, Categoría: General

http://www.elmundo.es/elmundosalud/2006/02/02/neurociencia/1138899852.html

Actualizado jueves 02/02/2006 20:00
INVESTIGACIÓN EN MACACOS

Las 'parcelas' del cerebro de los macacos

  • La visión de un rostro activa un área concreta de la materia gris

AMÉRICA VALENZUELA

¿Es el cerebro un conjunto de parches entretejidos, cada uno dedicado en exclusiva a una actividad cognitiva concreta? ¿O por el contrario estas capacidades cognitivas se desarrollan mezcladas en la totalidad del órgano? Una nueva evidencia aviva el fuego de este encendido debate entre los neurocientíficos: un grupo de investigadores ha observado que en el cerebro de los macacos hay un área especializada en percibir rostros.

El equipo, liderado por la doctora Doris Tsao de la Universidad de Harvard (EEUU), tomó imágenes del cerebro de dos macacos por resonancia magnética funcional, una técnica de neuroimagen no invasiva para estudiar la actividad cerebral. Observaron que el 97% de las neuronas de un área de la corteza cerebral se activaban con el doble de intensidad ante un rostro que ante cualquier otro objeto.

Aunque algunas de las neuronas parecían 'despertarse' con especial intensidad con dos caras concretas, la mayoría respondía a todos los rostros en general, ya fueran de humanos, monos e incluso caricaturas.

Otros objetos con el que se 'encendieron' las neuronas son los relojes y las frutas redondas. "El motivo más probable es que el proceso de distinción de caras incluye identificar formas redondas", aseguran los investigadores en este trabajo publicado por la revista 'Science'.

En el artículo de opinión que acompaña al trabajo, la científica Nancy Kanwisher, del Instituto Tecnológico de Massachussets, señala que "el descubrimiento proporciona evidencias asombrosas de especialización funcional del cerebro".

Facilitar la interacción entre neuronas

En su opinión, "es posible que necesitemos una maquinaria especial para la percepción de las caras porque son el único estímulo que requiere una discriminación entre miles de ejemplares con la misma estructura. Y probablemente estas 'neuronas de la cara' están agrupadas en un parche de córtex para facilitar la interacción entre ellas".

Las investigaciones anteriores que apuntaban hacia la teoría del cerebro 'parcelado' en áreas dedicadas a una actividad cognitiva concreta están basadas en experimentos relacionados con el comportamiento de individuos con el cerebro dañado y grabaciones de actividad neuronal de cerebros de humanos y de monos.

Gracias a los resultados de esos estudios se cree que el área ahora identificada en los macacos se corresponde en humanos al área facial fusiforme, una zona del tamaño de un arándano situada en la parte posterior del hemisferio derecho. En experimentos previos se ha observado que esta zona se activa en humanos con fuerza cuando los sujetos miran rostros humanos.

Además del área dedicada a la visualización de caras, hay otras regiones selectivas dedicadas a visualizar cuerpos, escenas e incluso los sentimientos de los demás (neuronas espejo). Pero ante las cada vez más abundantes evidencias de la existencia de un cerebro 'modular', los investigadores tienen muchas preguntas por responder: ¿Cuáles son las funciones que tienen el 'honor' de tener un área del cerebro para ellas solas? y ¿Por qué?

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